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[중견가전 리포트]정휘동 회장의 고민…청호나이스 '키울까, 팔까'①지분 75%로 확대, 가업승계 불투명해 매각설…'지분법' 통한 오너십 강화

손현지 기자공개 2021-09-27 07:51:50

[편집자주]

중견 가전업체들의 입지가 한층 넓어졌다. 코로나19가 야기한 '집콕열풍', '보복소비'로 이전에 없던 고가의 가전까지 수요가 늘어났다. e커머스 발전으로 온라인 매출도 꾸준히 늘어나는 추세다. 렌탈, 홈쇼핑, 해외 진출 등 신수익원을 위한 비즈니스 기회들도 속속 생겨난다. 소비트렌드 변화에 맞닥뜨린 중견 가전업체들의 경영전략 면면을 살펴본다.

이 기사는 2021년 09월 16일 07:30 더벨 유료페이지에 표출된 기사입니다.

정휘동 청호나이스 회장이 13년여 만에 지분 확대에 나섰다. 오너 지분율은 2000년대 초반 60%를 웃도는 수준이었지만 작년엔 75%로 굳건해졌다.

일각에선 인수합병(M&A)을 염두에 둔 움직임이 아니냐는 관측이 나오고 있다. 1인 기업의 알짜 배당 수익까지 누릴 수 있는 기업으로 키워냈지만, 막상 가업을 물려줄 2세 경영진이 마땅치 않은 상태다. 오너가 지배력을 강화한 것을 두고 사업 확대를 위한 베팅인지, 반대로 매각을 위한 포석인지 해석이 분분하다.

정휘동, 라이벌이 발굴한 '해외파' 1세대 엔지니어

*정휘동 청호나이스 회장
정 회장은 본래 미국에서 근무하던 엔지니어다. 1970년대 미국 미네소타주 주립대학교로 유학할 당시 공학석사 학위를 받은 뒤 현지의 정수기 회사 수석 엔지니어로 활동했다. 1988년엔 아시아권 최초로 미국수질협회(WQA)에선 수질관리 자격증(CWS-V)을 따내며 유망주로 부상했다.

그를 국내로 불러들인 건 윤석금 웅진그룹 회장이다. 정수기 개발을 위해 젊은 인재를 찾고 있던 중 1991년 정 회장에게 2년간의 파견 근무를 제안했다. 정 회장은 그렇게 웅진코웨이(코웨이)에서 특명을 수행했고 역삼투압 방식의 정수기를 최초로 개발하는 성과를 냈다. 1세대 정수기 엔지니어로서 눈도장을 찍었다.

정 회장은 계약기간이 종료될 쯤인 1993년 동료 연구원들로부터 창업제의를 받는다. 심사숙고 끝에 1994년 청호정밀(청호나이스 전신)을 설립하게 된다. 자본금 1억원으로 정수기 등 가정용 기기 제조와 판매업을 영위하는 회사를 일궜다.

청호나이스는 정 회장의 탄탄한 기술력을 바탕으로 빠른 성장가도를 이어갔다. 과거 미국 생활을 할 때 세계 각지의 1000여개에 달하는 정수기 공장을 둘러본 게 큰 자산이 됐다. 2004년 세계 최초로 얼음정수기 '아이스콤보'를 출시했고, 2006년엔 환경 가전제품 브랜드 ‘이과수’ 등을 론칭했다. 청호나이스는 웅진코웨이와 함께 정수기 시장 쌍두마차로 자리매김했으며 1990년대부턴 렌탈 마케팅을 선도해나갔다.


◇'가업승계' 불확실해 매각설도…관계사 지분법 적용 눈길

정 회장에겐 '앞만 보고 달렸다'는 평이 뒤따른다. 젊은시절부터 수많은 특허를 내고 사업으로 바쁜 나날들을 보낸 탓에 30대 후반에 들어서서야 결혼을 했다. 아내인 이경은 이화여대 교수와 슬하에 22살짜리 아들을 두고 있다. 정 회장이 63세임을 감안하면 늦둥이다.

문제는 가업승계다. 아들이 경영 전면에 나서기엔 다소 어리다는 평가를 받는다. 현 시점에선 2세 경영을 위한 후계구도를 구상하기 쉽지 않다. 정 회장은 철저히 가족경영 체제를 유지해온 만큼 정 회장을 대체할 인물이 부인(이경은)과 동생 정휘철 부회장 뿐이다.

정 회장은 친동생인 정휘철 부회장에게로 지배력을 일부 분담시켰다. 정휘철 부회장의 지분은 2008년 5.78%에서 2012년 10.54%까지 늘었다.

작년부턴 다시 마이크로필터 쪽으로 지분을 이전시키는 추세다. 마이크로필터는 정 회장(80%)과 아내 이경은(20%)씨가 지배력을 장악하고 있는 계열사다. 2017년까지는 동생 정휘철 부회장(80%)이 최대주주였는데, 2018년부터는 이를 정 회장에게로 지분을 고스란히 몰아줬다. 대표이사도 정휘동, 정휘철, 박찬호 공동 대표체제로 바꿨다.

정 회장 중심의 1인기업 체제가 강화됐다. 작년 청호나이스의 감사보고서를 보면 정휘동 회장이 작년 기타 주주의 지분을 일부 흡수해 75.1%까지 확대했다. 동생 정휘철 부회장(8.18%)과 일부 나눠가졌지만 정 회장이 최대주주인 마이크로필터(지분법투자회사) 지분 12.99%까지 감안하면 강력한 오너십을 형성한 것으로 평가된다.

일각에서 매각을 염두에 둔 행보가 아니냐는 평가도 나온다. 오랜 기간 가업 승계 시그널을 찾아보기 쉽지 않기 때문이다.

청호나이스는 이미 2018년 한차례 매각설에 휩싸이기도 했다. 당시 SK와 웅진이 잠재 원매자로 거론됐다. 정 회장은 "전혀 사실이 아니다"고 부인했다. 이후에도 승계작업 조짐이 안보이자 종착점은 M&A가 아니냔 관측이 제기되고 있다.

정 회장은 계열사인 마이크로필터(80%), 엠씨엠(100%), 동그라미대부(99.26%)의 최대주주다. 엠씨엠과 동그라미대부를 통해선 매년 상당한 배당 수익을 올리고 있다.

하지만 해외법인 외에는 연결 종속회사로 편입시키지 않고 있다. 각각 지분법투자회사와 지분법피투자회사로 내부거래 등을 이어갈 뿐이다. 향후 청호나이스만 분리해 매각하더라도 정 회장이 나머지 일부 계열사 지분을 보유할 수 있는 구조다. 패키지로 매각하더라도 사업구조를 변화시키기에 유리하다.

청호나이스 관계자는 "정 회장의 지분 확대 배경과 관련해선 아는 바가 없다"고 말했다.

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